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The sentence «La mia madre è una segretaria» has been marked wrong, but I don't understand. I thought when describing single family member, the article could be optional, so both should be correct. Apparently its not the case. So what am I missing here?

  • grazie mille. È molto chiaro – jxhyc Feb 16 '15 at 2:34
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In Italian the article is not used with single persons and the possessive adjectives, if there's no further specification:

  • tuo fratello, but il tuo fratello minore
  • mio zio, but il mio zio d'America (the one who lives in America)
  • mia madre, but la mia madre adottiva
  • suo padre
  • i tuoi cugini
  • le sue cognate

Note that this doesn't apply to other living beings: one says il mio cane and never mio cane.

You can surely find the article used in old texts; for instance, the old translation of John's Gospel had (19:26-27, CEI/Bibbia di Gerusalemme)

26Gesù allora, vedendo la madre e lì accanto a lei il discepolo che egli amava, disse alla madre: «Donna, ecco il tuo figlio!». 27Poi disse al discepolo: «Ecco la tua madre!». E da quel momento il discepolo la prese nella sua casa.

The most recent translation (Nuova Riveduta) has instead

26Gesù dunque, vedendo sua madre e presso di lei il discepolo che egli amava, disse a sua madre: «Donna, ecco tuo figlio!» 27Poi disse al discepolo: «Ecco tua madre!» E da quel momento, il discepolo la prese in casa sua.

The article in the old version is at least antiquate.

Note that, conversely, mamma and babbo/papà tend to attract the article and la mia mamma, il mio papà are frequently heard. Actually il mio babbo is the only used form and mio babbo would be deemed incorrect.

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    Exceptions: the somewhat childish expressions "la mia mamma" and "il mio papà". – persson Feb 15 '15 at 12:38
  • 1
    @karoshi Thanks for the comment, I'll add it to my answer. – egreg Feb 15 '15 at 13:29

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